Mientras en Argentina se registra una leve suba de casos de coronavirus y una fuerte ola de contagios sacude a Europa, la detección de una nueva cepa sudafricana de Covid-19 está causando alarma a nivel mundial. Ya se detectaron casos en Bélgica e Israel, y varios países del Viejo Continente prohibieron vuelos desde el sur de África. Especialistas advierten que “tiene un comportamiento epidemiológico preocupante”.

La detección de la nueva cepa, denominada “NU”, fue en Sudáfrica y se confirmó este jueves. En las últimas horas, en tanto, Bélgica informó que el primer caso de esa variante registrado en ese país es una mujer joven no vacunada que regresó de Egipto el 11 de noviembre y desarrolló síntomas 11 días después. También se registró un caso en Israel y dos en Hong Kong.

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La nueva variante B.1.1.529 tiene una cantidad muy alta de mutaciones y un «comportamiento epidemiológico preocupante», según definió el virólogo molecular Humberto Debat, en diálogo con la agencia Télam. Este viernes, la Organización Mundial de la Salud (OMS) está evaluando la evidencia para determinar su clasificación.

Por lo pronto, Francia y Holanda ya prohibieron el ingreso de viajeros del sur de África. Italia cerró la frontera para quienes hayan estado recientemente en Sudáfrica y otros seis países.

Mutaciones y contagiosidad

El virólogo Debat indicó que la nueva variante «tiene 33 mutaciones en esa sola región, y dentro de la proteína hay una zona muy importante que es la unión al receptor (celular) donde hay 11 mutaciones». Sobre estas mutaciones, agregó que «hay muchas que ya conocemos que fueron identificadas en variantes de preocupación como Delta, Gamma y Beta, pero adicionalmente hay otras que están asociadas a evasión o escape parcial inmune y otras están asociadas a mayor contagiosidad».

El especialista advirtió que en Sudáfrica se detectó que más del 90% de los análisis nuevos corresponden a esta variante: «Esto brinda una evidencia preliminar de que reemplazaría muy rápidamente a la Delta. De hecho, esta velocidad de reemplazo es mucho más rápida que cuando surgió la Alpha o la misma Delta».

Para Debat, otro dato que llama la atención es que «ya se registraron dos casos de esta variante en Hong Kong y hace unas horas se anunció que se detectó un caso confirmado y dos probables en Israel; es decir que ya estaría iniciando su expansión geográfica».

Vacunas y desigualdad

Ya lo venían advirtiendo los expertos: la desigualdad en la distribución de vacunas implicaría serios riesgos para el avance de la pandemia.
Debat recordó que sólo el 11% de la población de África se encuentra vacunada con una dosis y el 7% con dos dosis.

«Más allá de las razones humanitarias –remarcó el virólogo-, las regiones del mundo no inmunizadas pasan a ser un reservorio donde el virus se sigue replicando y esta es una de las condiciones básicas para que tenga la posibilidad de mutar y favorecer el surgimiento de variantes que impacten en zonas donde haya incluso buena cobertura».